Lees verder
Haar eerste maanden als directeur van de NPRC (Nederlandse Particuliere Rijnvaart Centrale) zijn op zijn minst turbulent te noemen. Dat begon al met de sollicitatieprocedure, die volgens Femke Brenninkmeijer deels online verliep. Ze ging van Amsterdam naar Rotterdam, rondde samen met het NPRC-team de overname van Aqua Navis af en kreeg te maken met de gevolgen van de coronacrisis. Het maakt haar niet minder enthousiast. Femke heeft veel vertrouwen in de NPRC: “Het is een sterke club en ook tijdens de onzekere coronagolven is hier alles doorgegaan. Tijdens de lockdown viel landelijk alles stil en alleen dat wat ertoe deed, bleef draaien - ook de binnenvaart. Vaak moet je nog uitleggen waarom de binnenvaart er is en wat de sector doet, nu legt het zichzelf uit.”

Van het Amsterdamse havenbedrijf naar Rotterdam, was dat een moeilijke keuze?
“De sollicitatieprocedure is eigenlijk heel snel verlopen, de NPRC zat gelukkig kort zonder directeur. In drie weken was het gepiept. Toen ik solliciteerde werd ik steeds enthousiaster voor de organisatie door de gesprekken die ik voerde. Toen bleek dat de keuze daadwerkelijk op mij was gevallen, was ik natuurlijk blij maar toch ook bedroefd, omdat ik een fijne periode bij de haven van Amsterdam afsloot. Tot vandaag de dag heb ik er geen spijt van gehad, al is het een enerverende tijd. Het is een stap naar een ander havencluster, een nieuw netwerk. De Rotterdamse haven is een schaal groter en de Rotterdamse mentaliteit ‘niet lullen maar poetsen’, daar houd ik van. Het is een leerzame tijd. Eigenlijk is het een soort rollercoaster en een stap uit mijn comfortzone; een nieuwe stad, nieuwe sector en ik kon direct aan de slag met grote klussen.”

Wat wist je van de binnenvaart toen je begon bij de NPRC?
“Ik ben nieuw in deze sector. Bij het Havenbedrijf Amsterdam was ik commercieel directeur Energy, Cargo & Offshore, met een sterke focus op de verladers, overslagbedrijven, agentschappen en de zeevaart. Natuurlijk hield ik me ook bezig met het achterland, ik heb mij beziggehouden met de spoorverbindingen en ik heb ook contact gehad met diverse binnenvaartondernemers. Echter, nu ik deze overstap heb gemaakt, zie ik hoe complex het achterland is. Ik zie ook dat de binnenvaart gefragmenteerd is, waardoor het soms moeilijk is een goed beeld te krijgen. De overstap naar de NPRC was voor mij dan ook een ‘deep dive’ de logistiek in.”

Achterland
“In de Amsterdamse haven verhuurde ik grond en kades, bij de NPRC bedien je in coöperatief verband klanten over heel Europa. Ik schoof als het ware een stuk op in de keten, van zeevaart en havens naar het achterland. Het is een no-nonsens-wereld met fysiek werk, creativiteit en veel ondernemerschap. Heel menselijk. Dat zag ik bij de klanten in de haven, en ik zie het nu ook in de binnenvaart. Ik wil graag buiten de sector laten zien wat een toegevoegde waarde de binnenvaart heeft voor de economie en het draaiende houden van de industriële clusters in Europa. Dit zou naar mijn idee best nog water breder erkend en gezien mogen worden. Sinds ik directeur ben bij de NPRC valt de binnenvaart bij mensen in mijn omgeving ook eerder op. ‘Femke, daar vaart een binnenvaartschip’, zeggen ze dan, of ik krijg fotootjes toegestuurd. Ik weet dat er niet alleen een schip vaart, maar dat er een hele onderneming achter zit en een leven aan boord.”

Wat trof je aan in je eerste weken als nieuwe directeur?
“Ik begon in juni, tijdens de coronacrisis. De markt was flink ingezakt en er was grote onzekerheid over hoelang dat allemaal zou duren. Wat ik aantrof was een organisatie met veel expertise, een coöperatie met betrokken leden en een ware coöperatieve geest. Ik zag ook veel kennis op het gebied van innovatie en digitalisering. Dit was prettig binnenkomen, wetend dat die expertise er zit. Ik zag ook een enorme bevlogenheid bij alle leden en medewerkers. Ik kreeg direct de vraag ‘wat ga je doen met de overname van Aqua Navis’. Ik heb toen, zoals bekend, besloten die in volle vaart door te zetten. Dat vond ik best spannend want ik moest snel besluiten. Vanaf de zomer zijn we aan de slag gegaan met het integreren van Aqua Navis, en met de samenwerking met de Europese Logistieke Vervoerderscoöperatie die daarmee samenhangt.”

“Daarnaast kreeg ik te maken met een Duitse klant die vroeg of wij een innovatief concept bij hen neer konden leggen. Hij was gecharmeerd van de NPRC omdat wij de supply chain zo kunnen digitaliseren, dat zij beter inzicht krijgen en verregaand worden ontzorgd. Vanuit een gezamenlijk perspectief brengen we niet alleen een schip van A naar B; we bekijken hoe het gehele voorraadbeheer van de klant gemanaged kan worden. We zijn aan de slag gegaan met het optuigen van een digitale logistieke keten voor deze klant en de volgende stap is nu het maken van contingency planningen, die ervoor zorgen dat we als logistiek dienstverlener ook bij problemen op de vaarweg zorgen dat de producten geleverd worden. Hiermee ontzorgen we de klant. Wat ik ook nog aantrof, was het 85-jarige bestaan van de coöperatie. Dat hadden we natuurlijk groots willen vieren, maar dat stellen we uit. Dit jaar lukt dat niet meer.”

Wat betekent deze coronacrisis voor jou en voor de NPRC?
“Ik heb in de zomermaanden op kantoor gewerkt en daarna weer even afgeschaald toen de tweede golf kwam. Ik heb daarbij bekeken hoe we met elkaar zo effectief mogelijk aan het werk kunnen blijven. Hoe borg je de veiligheid en zorg je tegelijkertijd voor voldoende saamhorigheid? Dat zijn best dilemma’s. Ik merk dat ik meer energie haal uit het elkaar zien. Ik heb helaas nog niet eens alle kantoren kunnen bezoeken. Ook fysiek klanten bezoeken zit er nu even niet in, omdat ook de klanten veelal vanuit huis werken. Het is jammer dat nu even alles op afstand moet. De algemene ledenvergadering hebben we dit jaar voor het eerst helemaal online gedaan. We hebben er een soort Jinek-tafel van gemaakt vanuit kantoor. Voor mij was dit de vuurdoop. In deze tijd is het belangrijk om creatief te zijn. Op welke manier kun je mensen in deze tijd inspireren? Op 24 november hadden we bijvoorbeeld een digitale inspiratiesessie met en voor onze leden. Hierin hebben we hen onder andere meegenomen in het verhaal van een bedrijf dat onlangs een digitale strategie heeft opgezet.”

Mooie bijvangst
“Tot nu toe lijkt de NPRC de crisis goed door te komen. Het is door spreiding in ladingstromen en vaargebieden een sterke club en alles draait redelijk door. Natuurlijk zagen wij ook dat de droge bulk binnenvaart het moeilijk had en heeft. Maar wat ik ook zag: tijdens de lockdown viel alles stil en alleen dat wat ertoe deed bleef draaien. Ook de binnenvaart. Nederland heeft een van de beste infrastructuren van de wereld op nautisch vlak. Vaak moet je nog uitleggen waarom die binnenvaart er is, nu legde het zichzelf uit. De sector heeft fantastisch doorgedraaid. Daarnaast is het belang van digitale processen versterkt, dat is een mooie bijvangst van corona.”

De overname van Aqua Navis zorgde voor onrust en kritiek van zelfstandige schippers in de Frankrijkvaart. Hoe ga je hiermee om?
“Als er ergens weerstand ontstaat dan is mijn motto: ‘je moet ernaar toe gaan’ en dat heb ik gedaan. Oordelen op afstand probeer ik zo min mogelijk te doen. Als NPRC hebben we gezegd dat we na de overname van Aqua Navis met alle partijen om de tafel gaan zitten. Dat hebben we gedaan, vooral om open met elkaar te spreken over waar de zorgen zitten. Soms waren die gebaseerd op zaken die in een ver verleden hadden plaatsgevonden. Die zorgen kan ik natuurlijk niet wegnemen. We kijken naar het nu en naar de toekomst en hebben inmiddels een constructief overleg over hoe we in die toekomst met elkaar willen samenwerken.”

“De NPRC is een coöperatie en wij zijn er voor onze varende ondernemers, we bundelen onze krachten om samen een sterker blok te vormen. Dat is waarvoor wij staan; het dienen van de leden. Volgens mij liggen er gedeelde belangen en willen we zowel de ondernemers als de vloot voor de Franse kanalen zo goed en lang mogelijk inzetten omdat zij een goede logistieke oplossing bieden. Ik vind echt dat we samen meer zelfvertrouwen uitstralen en in oplossingen kunnen denken.”

Hoe zie je de toekomst van de binnenvaart?
“Ik gun de sector en de Nederlandse economie perspectief. Al mijn hoop is gevestigd op een vaccin. De binnenvaart heeft het tot nu toe goed gedaan. Het is belangrijk dat mensen hun bedrijf goed door deze periode krijgen. Ook moet bekeken worden wat corona voor de markt waarin wij zitten betekent. Ik wil dat er gekeken wordt naar het belang van goede marktanalyses en prognoses, die ontbreken volgens mij nu nog. Wat gaat de circulaire economie betekenen voor de binnenvaart? De modal shift moet sectorbreed worden ingezet en de digitaliseringsslag willen we nog verder doorzetten. Ook zien we dat steeds meer verladers kijken naar duurzaamheid.”

“Hoe kun je als binnenvaart goede oplossingen bieden? Daar waar samenwerking gezocht wordt, gebeurt al veel moois in de sector. Tot slot: het beeld van de binnenvaartsector mag best wat worden bijgesteld. Binnenvaart is een betrouwbare modaliteit, je kunt erop bouwen en er vindt al veel innovatie plaats in de sector. De binnenvaartondernemers weten allang wat de kracht van de sector is. Het kan geen kwaad als anderen dit ook zien en als dit bovendien jong talent aantrekt om in de sector te komen werken. Met de NPRC en onze leden werk ik hier graag aan mee.”